Encelado

Introducción:

Si habla con cualquier científico planetario, obtendrá su atención inmediata cuando mencione la luna Encelado. Si bien hay muchos objetos en nuestro sistema solar que ofrecen belleza e inspiración, solo unos pocos tienen todos los ingredientes clave que no solo podrían comenzar la vida, sino que también podrían alentarla y albergarla. Encelado es uno de estos objetos y, como la sexta luna más grande de Saturno, es una de las principales ubicaciones que se están estudiando en todo el sistema solar.

Como planeta, Saturno es asombroso, y cuando tenías las 69 lunas que están en órbita, casi parece como si fuera un sistema solar en miniatura. Con tantas lunas, podría parecer que una luna como Encelado se perdería en la confusión. Gracias a la superficie increíblemente reflectante, Encelado ya se destaca, pero cuando los científicos decidieron comenzar a mirarlo se sorprendieron y sorprendieron al ver que puede tener un océano líquido debajo de su superficie congelada y las muestras tomadas de los respiraderos hidrotermales muestran que tiene la mayoría de los ingredientes químicos necesarios para la vida tal como la conocemos.

Región del polo norte de Encelado

Encelado no es muy ancho; de hecho, alrededor de 500 km, es casi tan ancho como el estado de Arizona. Sin embargo, tiene la distinción de tener la superficie más reflectante del sistema solar. Mientras orbita alrededor de Saturno, lanza partículas heladas al espacio y crea su propio anillo alrededor de su planeta padre a medida que da vueltas. Este anillo se llama anillo E de Saturno.

Esta luna está completamente cubierta de hielo y refleja la luz solar que le llega. Esto hace que las temperaturas de la superficie sean increíblemente frías.

Estadísticas de Enceldaus:

  • Órbitas: Saturno
  • Descubierto por: William Hersche
  • Fecha de descubrimiento: 28 de agosto de 1789
  • Diámetro: 504,2 km
  • Masa: 1.08 × 10 ^ 20 kg (0.1% Luna)
  • Período orbital: 1,4 días
  • Distancia de la órbita: 238,037 km
  • Temperatura de la superficie: – 198 grados C

Historia:

El 28 de agosto de 1789, William Herschel, el famoso astrónomo británico, descubrió Encelado en su órbita alrededor de Saturno.

Su hijo, John Herschel, sugirió que los nombres de las primeras siete lunas de Saturno se relacionen con personajes mitológicos romanos relacionados con Saturno. En la mitología griega el nombre es Cronos. Encelado es un gigante de la mitología griega.

Formación, estructura y superficie:

Encelado tiene alrededor de una séptima parte del diámetro de nuestra luna y es esférico, con un bulto en el ecuador debido a la gravedad a medida que gira. No es enorme y, por lo tanto, solo tiene un pequeño efecto gravitacional en la superficie.

Encelado tiene una órbita que se encuentra entre dos de las otras lunas de Saturno, Tetis y Mimas. Completa una sola órbita alrededor de Saturno cada 32,9 horas y está bloqueada por mareas de modo que solo un lado de la luna se enfrenta a Saturno. La ubicación de Encelado se encuentra en la parte más densa del anillo E de Saturno y está atrapada en lo que se conoce como «resonancia orbital». Esta es una condición cuando dos o más lunas están alineadas con su planeta padre a intervalos que son regulares y tienen interacción gravitacional. En el caso de Encelado, orbita Saturno dos veces por cada vez que la luna Dione orbita una vez. La gravedad de Dione ha estirado la órbita de Encelado de modo que su forma es elíptica. En algunas partes de la órbita está más cerca de Saturno y en otras ocasiones más lejos. Esto ha provocado el calentamiento de las mareas dentro de Encelado.

Encelado orbitando dentro del anillo E de Saturno

La superficie de Encelado muestra algunas regiones que tienen un número menor de cráteres, mientras que otras áreas tienen cráteres que son tan grandes como 22 mi / 35 km de diámetro. Las regiones con un porcentaje de cráteres bajos han tenido alguna forma de actividad que ha resurgido y cubierto los cráteres más antiguos que alguna vez existieron allí. Una de las áreas que casi no tiene cráteres de impacto es la región del Polo Sur. Aunque puede que no haya cráteres en esta región, la superficie está cubierta de rocas de hielo del tamaño de casas y áreas que han sido talladas con patrones tectónicos.

La nave espacial Cassini de la NASA hizo un sobrevuelo de Encelado en 2005 y descubrió que había gas y partículas de agua helada que salían de la superficie a unas 800 mph / 400 metros por segundo. Hay al menos 101 de los géiseres helados. Estas fueron erupciones continuas que generaron un enorme halo alrededor de Encelado de fino polvo de hielo y, a su vez, generaron un gran halo del mismo polvo de hielo para abastecer el anillo E de Saturno. Mientras que solo un pequeño porcentaje del polvo terminó en el anillo, el resto cayó hacia la superficie de la luna creando un brillo extremadamente blanco.

 Órbita de Encelado (resaltada en rojo)

Cassini descubrió que los chorros de agua provenían de fracturas de la corteza que estaban algo calientes. Los científicos apodaron estas fracturas como «rayas de tigre». El examen del polvo y el gas permitió a Cassini encontrar que contenía vapor de agua, dióxido de carbono, metano y una pequeña cantidad de amoníaco. La mezcla de gases estaba hecha de monóxido de carbono o nitrógeno. También se descubrieron sales y sílice. Se descubrió que los materiales orgánicos en las plumas eran veinte veces más densos de lo esperado por los científicos. La sílice solo se puede crear con una interacción de roca y agua líquida a temperaturas superiores a 200 grados F / 90 grados C. Esto permitió a los científicos comprender que había respiraderos hidrotermales que estaban muy por debajo de la superficie.

Utilizando el efecto Doppler para medir la gravedad y la magnitud de la órbita ligeramente oscurecida de la luna, los científicos se dieron cuenta de que las columnas de chorro provenían de un océano dentro de la luna. El océano global está debajo de la capa de hielo, que se cree que es más delgada en el Polo Sur, aproximadamente entre un kilómetro y cinco kilómetros. Se cree que el área más gruesa de la capa de hielo es de unos 20 a 25 km.

Hay al menos cinco tipos diferentes de terreno en la superficie de Encelado, incluidos cráteres de hasta 22 mi / 35 mi de ancho, áreas lisas sin ningún rasgo marcado, fisuras y cortes de corteza. La intensidad del brillo de la superficie se debe a los reflejos helados de más del 90% de la luz solar que llega a Encelado. Es uno de los objetos más brillantes de nuestro sistema solar.

Hemisferios norte y sur de Encelado

Las grietas de Encelado se abren y cierran a medida que la luna se acerca a Saturno. Los científicos han teorizado que es posible que los géiseres lleguen al océano. Este es un hallazgo increíble, ya que una nave espacial podría potencialmente volar sobre el géiser y obtener una muestra sin tener que aterrizar.

Al observar los géiseres, los científicos han notado que algunos han disminuido desde la misión Cassini y los investigadores no están seguros de por qué. Encelado es la tercera luna activa que se ha descubierto que tiene erupciones volcánicas. Los otros dos son Júpiter ‘Io y Tritón de Neptuno.

Atmósfera y Magnetosfera:

La misión de la nave espacial Cassini logró dos sobrevuelos de Encelado y descubrió que la luna tiene una atmósfera significativa. La nave espacial usó su magnetómetro y los investigadores han dicho que puede haber vulcanismo, géiseres o gases que se escapan del interior hacia la superficie.

El primer sobrevuelo de Cassini registró una firma en el campo magnético. El segundo enfoque fue más cercano y los instrumentos obtuvieron evidencia de confirmación adicional. Cassini descubrió que el campo magnético se doblaba con una desaceleración y una desviación del plasma magnetosférico por la luna. Cassini también observó oscilaciones en el campo magnético que se creía que provenían del vapor de agua ionizado.

La importancia de estos descubrimientos no puede subestimarse, ya que los descubrimientos actualizan el sobrevuelo anterior de la Voyager de 1981 que se encontraba a una distancia tal que no se detectó atmósfera. Encontrar una atmósfera y un campo magnético, junto con el potencial de agua líquida debajo de la superficie, es una fuerte evidencia de que Encelado tiene una fuente continua que son parte de los requisitos para albergar vida.

¿Podría existir la vida?

Los criterios actuales establecidos por la ciencia que son la base para que se forme la vida incluyen: energía, un rico fondo químico y agua líquida. Hasta ahora, aparte de la Tierra, Encelado es el único objeto de nuestro sistema solar donde existen todas estas cosas. Los científicos sospechan que Europa, la luna de Júpiter, también puede tener los tres criterios, pero no lo han confirmado.

Encelado es demasiado frío para el agua líquida, sin embargo, el hecho de que tenga amoníaco que actúa como anticongelante podría permitir que el agua líquida exista debajo de la superficie sin congelarse. Se han analizado las plumas y la acidez no descarta la posibilidad de vida. Además, la nave espacial Cassini detectó otros compuestos orgánicos y químicos complejos en algunas de las columnas.Hasta ahora, Encelado es la pista más prometedora que tenemos en la búsqueda de vida en otros mundos.

Información interesante:

  • Varias características de Encelado han recibido nombres de lugares y personajes de la colección de historias conocida como «Las mil y una noches árabes».
  • Encelado tarda 1,37 días en orbitar alrededor de Saturno
  • Los científicos piensan que la gravedad de Saturno tiene un gran impacto en las fuerzas de marea de Encelado que podrían convertir una capa debajo del hielo en líquido.
  • El hielo en erupción que escapó de Encelado viaja a 800 mph / 1300 kmh y viaja miles de millas en el espacio.
  • La superficie total de Encelado es solo un 15% más grande que el estado de Texas.

Exploración:

Encelado ha sido visitado tanto por la nave espacial Voyager como por la nave espacial Cassini.

Debido al interés de los científicos por la vida potencial en Encelado, se realizarán futuras visitas a la luna.

Datos sobre Encelado para niños:

  • La misión Cassini utilizó alta resolución para mapear la superficie de Encelado.
  • Los científicos creen que el núcleo de Encelado es roca mezclada con agua helada.
  • Las partículas de hielo de agua arrojadas por los géiseres de Encelado se deben a la actividad criovolcánica.
  • Se cree que el calor dentro de Encelado es causado por elementos radiactivos en descomposición llamados «calentamiento radiactivo» o flexión de las mareas causada por la intensa atracción gravitacional del planeta padre de Encelado, Saturno.
  • Se están discutiendo futuras misiones de exploración para traer de vuelta muestras de las heladas plumas de Encelado y para el estudio de otras lunas de Saturno y los anillos de Saturno.

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